Theology and New Materialism

If you are in or near Oxford next week and are interested in philosophies of “new materialism” and how they might relate to contemporary theology, do come to this event:

Theology and New Materialism, 14.00, Trinity College, Danson Room

The event will centre on the publication of a very important new book by John Reader. An expert panel, featuring Beverley Clack, James Hanvey and Tim Howles (!) will discuss the themes and arguments of the book, which include not only issues of human agency and transcendence, but also the search for a New Enlightenment and practical issues of politics, aesthetics and technology. There will likely be a healthy dose of Latour from at least one of the panellists!

Following the panel presentation, a wider debate will follow in which all are invited to participate. Drinks afterwards.

But do sign up here for free. Thanks.



Gaukroger and the “naturalization of the human”

Stephen Gaukroger’s monumental series on the modern world is a must-read for those interacting with Latour’s concept of Modernity.

In this third volume, published last year, Gaukroger considers the crucial period 1739 (the publication of Hume’s Treatise of Human Nature) to 1841 (the publication of Feuerbach’s Essence of Christianity). He argues that this period saw an abrupt but fundamental shift in the way in which scientific enquiry was conceived, such that science came to be understood as the essential means of explanation of the human condition. The key formula thus becomes “the naturalization of the human”, by which Gaukroger means the constitution in empirical terms of questions about the human realm that had up to that point taken a non-empirical form.

I’ve written a brief review here.


Complete series of notes on Latour’s ‘Face à Gaïa’

Here is a list of the various chapters of Face à Gaïa (2015) that I have covered in note-form over recent weeks. Please remember, these are only notes – the rest is up to you! Whilst we wait for the English translation by Catherine Porter, I hope these will prove helpful.

Notes on Face à Gaïa (Lecture 8)

Continuing my posts on Latour’s Face à Gaïa.


Lecture 8: Comment gouverner des territoires (naturels) en lutte ?


The value of simulations:

  • Embodied, practical simulations are useful because they are able to represent and re-enact the compositional processes of science, art and politics: ‘compliquer les modèles du monde et y impliquer ceux qu’ils concernent pour ensuite composer, voilà qui me semble une définition commune aux sciences, aux arts et à la politique’.
  • Within a simulation each actor represents something, but the important thing is that this has to be made explicit (in the same way as Assmann’s translation tables).

In other words, simulations enact the ‘figuration’ of as broad an array of agencies as possible.

The MakeItWork simulation


  • This simulation focused and tried to represent non-conventional ways of occupying space: ‘les diverses manières d’occuper des territoires’.
  • This allowed the simulation to bring into the negotiating room (the ‘interior’) unconventional actors: ‘aux Amandiers, les organisateurs ont décidé de placer toutes les parties à l’intérieur pour qu’il n’y ait plus d’extérieur, et pour qu’on voie les parties prenantes exercer leurs pressions toutes ensemble. Que chacun se batte sous ses propres couleurs’.
  • Once in the room, all these actors were required to work together by ‘showing their hand’ and being ‘explicit’ (cf. Sloterdjik, expliciter) about how they were working: ‘s’opposer aux autres en explicitant sur quel territoire elles se trouvent’.
  • Emergence could certainly take place, but only by explicit (not en douce) operations within the room: ‘elle [une partie] n’aura pas à agir en douce, elle devra se présenter et dire quels sont ses intérêts, quels sont ses buts de guerre, qui sont ses amis et ses ennemis, bref où elle se trouve, qu’est-ce qui permet de l’espacer des autres’.
  • Thus, the negotiation had a conflictual character: ‘alors que Hobbes devait inventer une politique après des décennies d’affreuses guerres civiles, le paradoxe des négociations sur le climat, c’est qu’il faut faire comprendre aux protagonistes qu’ils sont bel et bien en guerre, alors qu’ils se croient en situation de paix’.

Rejection of totality

The delegates gathered under the banner: ‘ni Dieu, ni Nature—et donc pas de Maître’. The ‘Maîtres’ (metaphysical principles) they were rejecting included the following:

  • The nation-state.
  • A ‘world government’ that could decide for all.
  • A single, unified concept of ‘Nature’ that could decide all the debates.
  • The unifying power of capitalism in the guise of the ‘Economy’.
  • Indeed, this also meant that they had to reject ‘Gaia’ (at least, Gaia understood as an overarching actor): ‘de ne pas prendre Gaïa pour un Système unifié’.

Another way of saying this is that the simulation was premised on the redundancy of the figure of the ‘Globe’ (as demonstrated in earlier chapters): ‘nous retrouvons ici la figure du Globe dont nous avons appris, conférence après conférence, à quel point elle était non seulement impossible, mais moralement, religieusement, scientifiquement et politiquement délétère’.

Thus, the task was to find an alternative way of representing the actors of this world than that of Totality (the globe): ‘pour retrouver le monde commun—et peut-être aussi le sens (du) commun—, la solution n’est pas de faire appel à la Totalité, qui de toutes façons n’existe pas, mais d’apprendre à représenter différemment le territoire auquel on appartient’.

Politics from above/ politics from below

The simulation allowed two types of politics to come to light:

  1. To defer ‘upwards’: politics defers upwards to an operation of scale, ‘en faisant appel à un principe supérieur commun, à l’État de la Nature’; however, this serves only to ‘dépolitise toute la négociation devenue simple application de règles de distribution’.
  2. To defer ‘downwards’: this enacts the opposite movement, ‘en traitant toutes les parties prenantes à égale niveau de souveraineté’, granting to all entities the right to ‘prendre parti’; this is what alone provides a true and proper politics.

Defintions of space as ‘utopia’ and ‘topos’

In terms of the two forms of politics above:

  1. To defer ‘upwards’ is to defer to a utopia; its movement is ‘utopique, au sens étymologique de ce qui est nulle part’.
  2. To defer ‘downwards’ is to reterritorialise oneself; its movement ‘consiste à se donner un sol’.


The sort of politics that defers ‘upwards’ is a politics of ‘externalisation’, which refers to the bracketing out of agencies, and thus is ‘synonyme exacte’ of ‘la negligence calculée’ that has already been defined (via Serres) as the essence of irreligion.

The utopia/ achronia of the Modern understanding of the natural world

By understanding the things of the natural world according to ‘the laws of nature’, the Moderns assume that these things will work always and forever in the same way.

In doing so, they denude them of the right to act in space and time:

Le problème des questions écologiques, pour employer un terme désuet, c’est qu’elles semblent parler d’objets qui ont été téléchargés dans l’utopie aussi bien que dans l’uchronie. Ni l’eau, ni le sol, ni l’air, ni les vivants, ne sont dans le temps et dans l’espace de ceux qui en font le cadre de leur action.

And, in addition, they impose upon them an operation of scale that comes from the ‘exterior’:

Elles ne peuvent être dictées de l’extérieur simplement parce qu’elles auraient été
‘déterminées objectivement par les Lois de la Nature’.

Planetary boundaries and critical zones

These two terms indicate the sense that we should not be trying to escape to another planet as a means of understanding this one.


The disciplines that Latour suggests instead are ‘geo’ ones, starting with the ‘géo-traçante’; these are ‘cette activité de pistage de l’espace, de parcours des lopins et de traçage de lignes’.


By contrast, 2D maps are the opposite: they limit our ability to visualize new configurations of human and nonhuman agencies, compelling us instead to stick with old forms of representation that (in fact) are not very representative at all, and over which wars are too easily fought:

C’est aussi parce que nous sommes limités à l’imaginaire de ces cartes en deux dimensions, aux frontières délimitées, qui sont bien utiles, comme on le sait, pour ‘faire la guerre’[1] mais fort insuffisantes si l’on veut s’y retrouver dans la géopolitique des territoires en lutte.

So the way of representing the world would be via a ‘geo’-map of some sort, ‘une chose comme une carte géologique avec sa vision en trois dimensions, ses couches multiples encastrées les unes dans les autres, ses dislocations, ses ruptures, ses reptations, toute cette complexité que les géologues ont su maîtriser pour l’histoire longue des sols et des roches, mais dont l’infortunée géopolitique reste dépourvue’.

The future of the nation-state

In reorganizing the distribution of powers the simulation showed what a true politics (in the sense of a nomos) would look like vis-à-vis the nation-state:

  • The nation-state no longer has the political privilege of violence.
  • Politics must now shift to new configurations, including those incorporating Gaia: ‘comment conserver ‘le monopole de la violence physique légitime’ quand il s’agit de la violence géohistorique du climat?

Quelle avancée si l’on pouvait enfin passer des États régnant sans contre-pouvoir sur un sol délimité par des frontières, à un ordre constitutionnel enfin doté du système complexe de contre-pouvoirs exercé par les autres délégations—ces fameux ‘checks and balances’ tant célébrés par les Humains, mais que les Terrestres en sont encore à rechercher?.

Gaian politics

This new form of politics coalesces around Gaia (it is here that differences with the Schmittian politics become most apparent):

  • Gaia does not mimic the old function of the nation-state: ‘contrairement à la Nature, Gaïa ne fait pas irruption pour régner à la place de tous les États forcés de se soumettre à ses lois, mais comme ce qui exige que la souveraineté soit partagée’.
  • Gaia forces us into new political configurations that need defending and justifying: ‘comme Gaïa ne sont ni extérieures, ni indiscutables, elles ne peuvent pas rester indifférente à la politique’.

Nature as religion

The construct ‘Nature’ acted as a religion, insofar as it demanded allegiance as a ‘cult’: ‘tandis que la Nature pouvait régner sur les humains comme un pouvoir religieux auquel il fallait rendre un culte paradoxal, civique et séculier […]’.

Gaia is not religion

By contrast, the state of Gaia is not religious:

  • For example, here is a basic statement: ‘Gaïa ordonnent seulement de partager le pouvoir comme des pouvoirs profanes et non pas religieux’.
  • Thus, we are not moving (in Comptean fashion) from ‘metaphysical God’ to ‘Nature’ to ‘Gaia’: ‘Il est inutile d’espérer une nouvelle translatio imperii qui irait de Dieu à la Nature, puis de la Nature à Gaïa. Aucune ‘loi des trois états’ n’est ici à l’œuvre’.
  • Gaia is strictly limited by this earth: ‘Gaïa se contentent de rappeler les traditions plus modestes d’un corps politique qui reconnaît enfin dans la Terre ce par quoi ce corps assemblé accepte solennellement d’être définitivement borné’.
  • To reintroduce the old ‘God’ of metaphyiscs is to forestall Gaian politics: ‘si vous en faites une divinité totale, vous suranimez et vous dépolitisez tout aussi sûrement’; ‘nous réalisons que nous sommes convoqués par un pouvoir qui est pleinement politique

Whatever [REL] is, then, it must not be religious where Gaia is not.

However, Gaian politics will depend on religion

Having said that, the extent to which we might embrace Gaian politics depends very much on the way in which we inherit religion and which religion it is that we inherit: ‘l’issue de ce combat dépend forcément de la façon dont nous nous rendrons capables d’hériter de la religion’. To put it in more general terms: ‘autour de ces questions passablement obscures de la fin, des buts, de la finitude, de l’infini, du sens, de l’absurde, et ainsi de suite, il y a toujours la question religieuse’.

  1. Secularisation is counter-religious

As we’ve seen before, Latour thinks that ‘secularisation’ is actually a counter-religious function: ‘ce qu’on appelle ‘sécularisation’ n’a fait que reprendre le trait principal des contre-religions—vivre dans la fin des temps—, mais en décalant cette fin des temps dans l’utopie de la modernisation, on comprend que l’accès au terrestre sera rendu impossible’.

  • It lives in ‘the end times’.
  • Thus it functions as a utopia.

Thus it has no immanence/ earth-boundedness

2. The overthrow of the secular cannot come via politics or science alone

The overthrow of the secular cannot be a function of politics or science alone: it must tackle this issue of the counter-religious origin: ‘même si nous parvenions à redonner une place aux sciences et à dynamiser de nouveau la politique, il n’en resterait pas moins que ceux qui ont hérité du modernisme—c’est-à-dire, aujourd’hui, la planète entière dans ce qu’elle a de globalisé ou de mondialisé—se situent dans un temps impossible, celui qui les a pour toujours arraché au passé et lancé dans un futur sans avenir’.

3. Religion must be an element in the new world

This is because religion is also a key component in the progressive composition of the common world, just like politics and science. Thus, the new world will come: ‘en acceptant la finitude : celle de la politique, celle des sciences, mais aussi celle des religions’.

  • This subverts the usual sociological comment that we must ‘leave religions behind us’ in order to make progress.
  • Religion is thus a ‘poison’ (in the guise of ‘counter-religion’), but also and crucially it is the ‘counter-poison’ also.

4. Religion must engage with the other modes to engage this new world

Another way of putting this is that religion is one of the three ingredients in the new common world that must be composed: ‘autrement dit, pouvons nous enchaîner trois humiliations en cascade, celle des sciences, de la politique et de la religion, au lieu de cet amalgame mortifère qui en a mélangé les vertus, mais n’a réussi qu’à nous empoisonner’.

Thus, ‘la religion en se limitant, apprenne à conspirer avec les sciences et la politique, pour redonner un sens à la notion de limite’.

End times

The final appeal of the book is to inhabit apocalypse, not utopia, which means switching from the ‘end of time’ to the ‘time of the end’:

Pouvons-nous réapprendre à vivre dans le temps de la fin, sans pour autant basculer dans l’utopie, celle qui nous a téléchargé dans l’au-delà, aussi bien que celle qui nous a fait manquer l’ici-bas?

The new world

The new world, the common world, that Latour wishes to invoke, then, is a rupture within space-time, not a rupture in space-time (this world seized differently, not another world):

Avant d’être enflée dans de grandioses scènes cosmiques à grand budget, la rupture radicale de l’eschatologie doit être d’abord reconnue dans une tonalité plus légère, plus humble et plus économe. La fin du temps n’est pas le Globe Final qui encercle tous les autres globes, la réponse finale au sens de l’existence; c’est plutôt une nouvelle différence, une nouvelle ligne, tracée à l’intérieur de toutes les autres lignes, qui les traverse partout, et qui donne un autre sens à tous les événements, c’est-à-dire un but, une présence finale et radicale, un achèvement. Non pas un autre monde, mais ce même monde saisi d’une façon radicalement nouvelle.

The wrong way to grasp the apocalypse

What Latour is seeking to avoid, then, is an understanding of these great theological themes as a flight into transcendence and out of this world. In other words, these themes as given by the old ST:

  • Eschaton: as ‘echappée hors du temps, en saut dans l’éternité, dans ce qui ne connaît pas de temps’.
  • Incarnation: as ‘altérée en fuite loin de toute chair vers le royaume désincarné du domaine spirituel du lointain’.
  • Salvation: as ‘tout ce que pour quoi, selon leur propre récit, leur propre Dieu avait fait mourir son propre Fils, à savoir la Terre de Sa Création’.

The Holy Spirit

It is difficult to know exactly what this means, but the (metaphorical?) appeal is finally made to the Holy Spirit as that which can renew the world, but only if it is working in the framework of a Gaian politics, not in the old politics of Nature: ‘le Saint Esprit peut ‘renouveler la surface de la Terre’, mais Il est impuissant quand on le confronte à la Nature sans visage’.

Bad theology

Theology goes wrong not when it addresses its theological themes (God, etc), but when it addresses them according to ‘Nature’, that is, in the guise of ‘Religion One’:

Comme il est étrange que les théologiens qui combattent le matérialisme, aient mis si longtemps à comprendre que ce sont eux qui ont construit, à travers les siècles, un véritable Culte de la Nature, c’est- à-dire la recherche d’une entité extérieure, immuable, universelle et indiscutable, par contraste avec le récit changeant, local, intriqué et discutable que nous autres Terriens habitons. Pour sauver le trésor de la Foi, ils l’avaient abandonné à l’Éternité.

Laudato Si


Latour was nearly in despair in seeing an understanding of religion in this way until he came across the encyclical:

  • It re-unites politics, science, religion (cf. chapter 6, where Toulmin had argued that 1610 saw their separation): ‘en rattachant enfin l’écologie avec la politique et sans mépriser pour autant les sciences’.
  • It enacts the new mode of conversion, which is not towards separation but rather towards composition: ‘serait-ce possible, me disais-je en lisant l’appel du Pape François à la conversion, que l’intrusion du Gaïa puisse nous rendre proches de tous les dieux?’.

The future

All is open, everything to play for.

New world

The new world that is to be found will not be via ‘expansion’ (Columbus, etc), but by ‘intensity’ (understanding better the earth we live on, not finding a new one): ‘il s’agit toujours de l’espace, de la terre, de découverte, mais c’est la découverte d’une Terre nouvelle considérée, si je peux dire, dans son intensité et non plus dans son extension’.












[1]   This is an allusion to the celebrated essay: Yves Lacoste, ‘La géographie, ça sert, d’abord, à faire la guerre’, 1982 (fn. 283).

Notes on Face à Gaïa (Lecture 7)

Continuing my posts on Latour’s Face à Gaïa.

Lecture 7: Les États (de nature) entre guerre et paix


Caspar David Friedrich

Das Große Gehege bei Dresden, ‘The Great Enclosure’ (1832 painting):


  • The receding lines of convergence make it difficult for the spectator to determine the situation of the flooded river in the foreground vis-à-vis the receding horizon of the sky in the background.
  • This parodies the pictorial image of the globe as taken from space, where continents and oceans seem to merge into each other in a general situation of in-distinction.

Thus, the paining makes the point: it is as if nature herself were resisting containment within a framework, let us say the framework of a globe.

And it portrays the impossible task of ‘viewing’ our situation within a globe, as if global vision introduces a confused spatiality in which the human condition cannot be pinpointed in any meaningful way: ‘dans la nature, personne n’a de place’.

Global vision is impossible

The painting therefore reminds us that it is impossible to look down upon nature from a vantage point ‘above’, one that sees what lies below holistically, or as a globe: ‘le génie de ce tableau, c’est d’avoir ainsi marqué l’instabilité de tout point de vue, qu’il s’agisse de voir le monde d’en haut, d’en bas ou du milieu’.

In fact, not even a ‘God’s eye’ view would be assured this kind of global vision: ‘celui qui croit voir le Globe terrestre d’en haut, se prend pour Dieu—et comme Dieu lui-même, bien sûr, ne voit pas la Terre ainsi, la vision globale est à la fois mensongère et impie.

Global vision is state-like

The claim to global vision (or God’s eye vision) is now described as state-like (how ironic given the emancipation promised by the phenomenon of globalization), in that both (A) global vision and (B) the state prescribe boundaries of identity for their inhabitants (we can see that it will be a short step from here to associate global vision with the liberal, juristic state that Schmitt condemns).

Thus, conflating the two, we live in (what might be called) a globe-State, ‘à l’intérieur des frontières d’un quasi-État’.

The globe-State enables only an ‘artificial’ peace

The globe-State does grant a certain amount of stability and peace for those inhabiting it, but only in the way that the liberal, juristic state does, ‘dont les lois universelles pouvaient être invoqués par n’importe quel individu rationnel pour mettre fin aux disputes et amener ses adversaires à résipiscence’.

This is an artificial or superficial stability and peace, however, because it is based on the deferral to a non-spatially orientated metaphysical principle: we all find ourselves ‘sous l’égide d’une autorité […] qu’il faut bien appeler souveraine’. Thus, the ‘globe’ or the globe-State is always given as a negative phenomenon for reasons of spatiality (nomos): ‘le Globe offre une figuration en quelque sorte géométrique de l’arbitre souverain qui règne au dessus de tous les conflits—et qui, par conséquent, les dépolitise aussitôt’.

Latour calls the peace that the globe-State brings an ‘armistice’, in the sense that it is a peace that can never hold because it can not differentiate plural modes: ‘l’Ancien Régime Climatique n’était rien de plus qu’un armistice, en attente d’un traité de paix qui n’est jamais venu, car il aurait obligé à distinguer précisément les vérités contrastées de la religion, de la politique et de la science’.

Globe-vision is a pernicious amalgamation

Globe-vision prematurely unites things that have different regimes of truth: it is a ‘stupéfiant amalgame des pouvoirs religieux, scientifiques et politiques’.

The globe-State is revealed as non-representative

The Anthropocene reveals that the globe-State never did manage to include representation for all its beings, both human and nonhuman: ‘avant l’Anthropocène, on ne se rendait pas aussi clairement compte de l’existence de ce Dôme virtuel, car on limitait l’existence des États aux seuls assemblages humains’.

We need a Gaian politics, not a globe-State politics

The sovereign Gaia must replace the sovereign Nature (as given by the globe-State), with the consequence that it will require us to do a radical rethink of the conditions of political life: ‘c’est parce que Gaïa n’est pas la ‘nature’, ni aucun de ses succédanés, qu’elle oblige à reprendre la question de la politique et à chercher un autre principe de souveraineté’.

Thus, Gaia can be understood as the antonym of this situation of the globe-State or (to put it simply) ‘the global’: it is the *‘anti-Globe’.

Gaia reintroduces conflict

If we deconstruct the previous sovereign (the globe-State), and replace it with Gaia:

  • We move from a position of apparent harmony (albeit we have seen that this is nothing other than an ‘armistice’) to a situation of for the first time possible war and peace.
  • But at least this new situation provides the condition (albeit distant and to-be-achieved) for the possibility of peace; it is therefore a cautiously healthy situation: ‘j’hésite à le souligner, mais c’est en ce sens que la ‘reprise des hostilités’ pourrait nous apparaître comme un bon signe’.

This is summarized in the following statements: ‘à condition d’accepter de passer d’un régime de paix apparente à un régime de paix possible’; ‘dans le premier régime, la Paix est donnée d’avance ; dans le second, il faut l’inventer par la mise en place d’une diplomatie spécifique’.

The Hobbesian interlude

The new situation of Gaia is a return to a pre-Hobbesian situation, in which the war-of-all-against-all prevailed: ‘par une torsion inattendue du célèbre concept de Hobbes, nous sommes rentrés dans cet état de nature qu’il plaçait dans un passé mythique, avant le contrat social, et dont le modèle lui était donné par les mœurs (mal comprises) des Indiens de l’Amérique’. The Hobbesian Leviathan might therefore be seen as an interlude between two iterations of Cosmocolosse (first, the state of war-of-all-against-all; second, the Anthropocene).


However, this observation is not advocating an ‘interlude’ model, in which it might be suggested that with the advent of Gaia we are actually merely returning to a state that previously existed.

Instead, it is more that we are brought back to an awareness of the need to construct a common world that Hobbes shared, but which was lost under the shadow of the Leviathan-solution that he proposed (which ultimately was incorrect): ‘l’armistice proposé par Hobbes n’est jamais parvenu à obtenir, par un traité en bonne et due forme, une situation de paix durable entre les exigences contradictoires des différentes formes de contre-religion’.

  • The Leviathan-solution he proposed never held; the arbitration of Nature was only a chimera: ‘la sécurité apportée par l’État de la Nature n’a jamais été obtenue en réalité’.
  • Thus, we are really in the situation of being the ‘contemporary’ of Hobbes, in the sense that we are just as much on the threshold of attempting to construct a new order as he was.
  • The only difference is that whereas Hobbes was battling a religious a priori order, the situation has now shifted for us, insofar as we are now battling a scientific a priori order: ‘dans le nouveau Léviathan, les violentes disputes sur l’exégèse de la littérature scientifiques remplacent les disputes à couteaux tirés sur l’exégèse de la littérature biblique’.

Introducing Schmitt

The situation of (potential) war that we find ourselves in facing Gaia can be explained with reference to Schmitt.


What does Latour want to use Schmitt for?

  • Latour is not so interested in Schmitt’s concept of the ‘state of exception’. This is because he supposes that, in defining the ‘state of exception’ as that which is brought about by the periodic intervention of a head of state, Schmitt misunderstood that in fact the ‘state of exception’ applies to every banal moment in the life of politics. The ‘state of exception’ is in fact the hiatus across which [POL] always passes for its veridiction. In Latour’s opinion, Schmitt therefore has little light to shed on that.
  • Instead (and even though Schmitt himself was minimally concerned with ecological implications in his own day), Latour is more interested in his concept of ‘nomos of the earth’: this is because that concept gives us a handle on how to think about space in light of the advent of Gaia without the interruptive confusion of ideas about ‘Nature’.

The value of Schmitt to Latour can therefore be summarized as twofold:

  1. He understands his concept of ‘nomos’ as being before the bifurcation, such that it is not subservient to ‘global’ thinking: Schmitt’s quality is always to appreciate the latter as a hegemonic gesture akin to a land-grab (= ‘prise du terre’).
  2. Schmitt appreciates the need for religion, in the form of apocalypticism, in order to understand our contemporary situation: ‘derrière le fatras de sa mythologie, il a parfaitement saisi qu’on ne peut pas penser la politique si l’on cherche à s’évader du temps de la fin’.

Schmitt and space

The concept of ‘nomos’ thus gives a useful way in to thinking about Modern space: ‘Schmitt est probablement le seul penseur politique à ne pas s’être laissé prendre par le cadre spatial’.

For Schmitt, space is not the neutral backdrop in which human action (politics, religion, etc) plays out. Rather, space is what is produced by those actions:

Pour lui, comme pour les historiens des sciences les plus récents, la res extensa n’est pas ce dans quoi se situe la politique—le fond de carte de toute géopolitique—mais ce qui est engendré par l’action politique elle-même et par son instrumentation technique.

Thus, for Schmitt: *‘l’espace est fils de l’histoire’.


Schmitt’s work therefore searches for a pre-Modern conception of space: ‘il cherche à creuser avant l’invention du territoire conçu comme un espace transparent qu’un souverain considèrerait depuis la fenêtre de son palais’.

In doing so, he is looking not for one unified space, but for a proliferation of plural spaces defined by relation: *‘des rapports d’espacement particuliers’.

Schmitt’s proposed terms of peace

Latour considers the foreword of The Nomos of the Earth as a way-in:


  • In that foreword Schmitt reveals himself as being sceptical about a solution that is premised on accession to some other space, the idea being that we might resolve our differences simply by finding some new place to go; not least because (in a literal sense, now that the era of colonization is ended) there really is no new place to go in the world.
  • Instead, the positive solution comes through a new appropriation of the space that we have according to the principle of Sinnreich der Erde (‘le règne du sens de la terre’, in English translated as ‘the normative order of the earth’, but probably weakly) (241). Those who can achieve this will be the new ‘artisans of peace’.
  • Latour’s interpretation of this space-ordering, which is precisely the nomos in question, is that Schmitt intends it to be a pre-bifurcation sentiment: ‘avant l’invention de la distinction entre nature et politique’.
  • Nomos thus equates to Latour’s own term of ‘redistribution des puissances d’agir’ or ‘cosmograme’.

However, for Schmitt, in order for there to peace there first has to be war

Avant de nous intéresser à ce qui va permettre aux territoires d’expliciter leurs lignes de front, essayons de comprendre pourquoi l’accès aux négociations de paix exige la reconnaissance préalable d’un état de guerre’.

From Schmitt’s The Concept of the Political:

  • If the police-state rules, there is always a ‘third’ arbitrator who can prevent true politics from taking place.
  • A state of war can accede when there is no ‘third’ arbitrator, such that situations of genuine conflict can ensue: ‘la guerre commence quand il n’y a pas d’arbitre souverain, quand il n’existe pas de ‘normes générales’ qui puissent être appliquées pour rendre un jugement’.

In the Anthropocene, we have an enlarged Schmittian war

In the Anthropocene:

  • The former policing has disappeared: ‘le Dôme de la Nature, sous lequel tous les anciens conflits avaient lieu, a disparu’.
  • Gaia rejects the role of being a policeman. Thus, the only possible consequence is that Schmittian war of some sort will ensue.

Tel [the Anthropocene] est le point de bascule [tipping point, pivot point] entre la ‘nature’ unifiée, indifférente, impartiale, globale, dont les lois sont déterminées à l’avance par le principe de causalité; et Gaïa qui n’est pas unifiée, dont les boucles de rétroaction doivent être découvertes une à une, et dont on ne peut plus dire qu’elle soit indifférente à nos actions, depuis que nous sommes obligés de définir l’Anthropocène comme la réaction multiforme de la Terre à nos entreprises.

But a Schmittian war expanded in scale

This ‘war’, however, as prompted by the Anthropocene, is cast in terms not of human-to-human (which naturally is the only thing that Schmitt could conceive of), but in terms of human-nonhuman.

What will this Schmittian war achieve?

The effect is not mutual destruction, but a grappling between all entities in order to define how we can live: ‘il faut se battre point à point, pour découvrir—et non plus appliquer—les réactions des puissances d’agir les unes sur les autres’. The Schmittian war in view, then, is a (potentially) positive one if it induces this reaction.

In the time of the Anthropocene, however, this does have a life-or-death zero-sum feel: ‘la ‘nature’, du moins la Terre sublunaire, a été placée dans une situation qui oblige tout un chacun à prendre des décisions au sujet des ‘extrêmes’ de la vie et de la mort face à des étrangers qui prétendent nier leur condition existentielle’. This is an important point: for what Gaia is really doing us reminding us of our existential limits, our finitude, the necessity of co-operating and knowing our place, etc: * ‘ce qui vient, Gaïa, doit apparaître comme une menace, parce que c’est le seul moyen de nous rendre sensible à la mortalité, à la finitude, à la « négation existentielle », à la simple difficulté d’être de cette Terre’.


Schmitt was correct in foreseeing that a world in which there was no possibility of war as just defined would be a worse world, precisely because it would enable the unchecked growth of MPs, that is, aggressors who were free, essentially, to destroy (not just battle) the other: ‘un monde d’où l’éventualité de cette lutte aurait été entièrement écartée et bannie, une planète définitivement pacifiée serait un monde sans discrimination de l’ami et de l’ennemi et par conséquent un monde sans politique’ (from The Concept of the Political).

This is the position of the eco-modernists: the seek to create a ‘utopie’ and in doing so bypass entirely ‘politics’ (as defined by Schmitt). Thus, *utopia = the opposite of politics, the state induced by metaphysics.

Schmittian war vs ecomodernist utopia

The choice is difficult, but clear: ‘la périlleuse vertu de penseurs réactionnaires comme Schmitt, c’est de nous forcer à faire un choix plus radical que celui de tant d’écologistes, toujours animés par l’espoir de s’en sortir sans jamais politiser les questions de nature’

What can Schmitt teach us in practice?

In order to survive in the time of the Anthropocene, then, we will need to act in a Schmittian way, that is, to define who we are vis-à-vis a (potential) enemy.

It is as if we need a new nomos (the one that no longer pertains, according to Schmitt, in the twentieth century): ‘les Terrestres seront-ils capables d’inventer un successeur à ce jus publicum, en vue de limiter les guerres à venir pour la désappropriation du monde.

This brings us back to the three key principles of composition, that is, the cosmogramme mentioned earlier: ‘il faut qu’ils acceptent de préciser l’époque où ils se situent, le nom qu’ils donnent à leur peuple, et, surtout, qu’ils parviennent à tracer l’espace qui est le leur pour que les autres comprennent quel est le territoire qu’ils sont prêts à défendre’.

  1. Time/ history

Where are the Moderns in history?

  • The are engaged in the movement of the dancer, that is, failing to look in front of them: ‘contrairement à ce qu’ils disent souvent à leur sujet, les Modernes ne sont pas des créatures qui regardent vers l’avant, mais presque exclusivement vers l’arrière et, curieusement, en l’air’.
  • Thus, they are failing to under ‘passing time’ and the challenges that it presents to their present. Rather, they are operating in a kind of freeze-frame present that fails to respect the future that is to come: ‘le futur des Modernes n’est pas devant eux, confié à une vision réaliste, hésitante, du temps qui passe, mais il est fait de cette transcendance inaccessible qu’ils cherchent néanmoins à situer dans le temps pour remplacer le cours de celui-ci’.
  • Thus, for the Moderns, the future (l’avenir) cannot in an important sense take place (devenir): rather, it is pre-ordained. They cannot face the future as agents (250).
  • What they need to be facing is ‘apocalypse’, which is a state of affairs of flux, becoming, change, responsibility, etc. Instead, the find themselves placed in a kind of post-apocalyptic world: ‘les Modernes ne sont jamais de leur temps, mais toujours de l’autre côté de l’Apocalypse’.

Conclusion: ‘en bref, le temps des Modernes est étrangement intemporel’.

It is precisely the non-temporality of Modernity that Péguy’s Clio diagnoses and provides the antidote for: ‘rentre aux Modernes un temps’.

  1. Space

Corresponding to the attitude towards time/ the present, the Moderns also are those who are always looking to find a new space, but have no means of actually inhabiting the space that is given to them (this planet). In this way they are like astronauts with no idea how to get back to earth.

  • Whereas space used to be that which the Moderns were seeking to quit, now that same space (the Earth) is coming back at them with new demands: ‘les choses se renversent, et la terre qui était auparavant ce que l’on devait quitter pour profiter de la modernisation, devient la nouvelle Terre qui vient à vous’.
  • Whereas the Moderns think that Modernity has prepared them well to really understand and inhabit the world as it is, and thus to be the masters of realism and materialism, in fact the opposite is the case: ‘comme il est étrange qu’après avoir entendu tant d’appels en faveur du matérialisme, nous nous trouvions totalement démunis pour aborder les conditions matérielles de notre existence atmosphérique’.
  • The Religion of the Moderns was in cahoots with this attitude, in that it sent people away from this world to another: ‘la terre qui était auparavant ce que l’on devait quitter pour profiter de la modernisation’.


What Gaia, and in particular REL (that is, the apocalyptic element of REL), gives us then, is proper adherence to the planet Earth: *‘une conduite mondaine, terrestre, incarnée’. One of the values instituted by REL = time of the end, that is, it prepares us now to find out position in relation to what is to come. This is the purpose of apocalypse as Latour understands it: ‘les feux d’artifice de l’Apocalypse ne sont pas là pour nous préparer à une élévation extatique vers le Ciel, mais au contraire pour nous éviter d’être chassés de la Terre réagissant à nos efforts de domination’.

  1. Collective

All this prevents a premature identification of who the anthropos of the Anthropocene actually is.

Instead, it requires that a collective is named according to its agency: what is causing you to act (as a group). *Crucially this includes as a sub-element the nature of the deity that is causing you to act: ‘et, en plus, s’il vous plait, dites-nous enfin clairement par quelle déité vous vous sentez convoqués et protégés’. Thus, Latour is clearly not denying that there are metaphysical principles of collection out there: he is just asking us to be explicit about which one is causing us to act.

The Earthbound

The collective that Latour is interested in being a part of is the one that is most explicit about its cosmogram: the Earthbound (les Terrestres in French).

War of humans vs the earthbound

Je sais qu’il est périlleux d’énoncer le problème aussi brutalement, mais je suis obligé de dire qu’à l’époque de l’Anthropocène les Humains et les Terrestres devraient accepter d’entrer en guerre. Pour dire les choses dans le style d’une fiction géohistorique, les Humains qui vivent à l’époque de l’Holocène sont en conflit avec les Terrestres de l’Anthropocène’.


Notes on Face à Gaïa (Lecture 6)

Continuing my posts on Latour’s Face à Gaïa.

Lecture Six. Comment (ne pas) en finir avec la fin des temps



  1. To diagnose the religious (or ‘counter-religious’) origin of Modernity, and in particular its tendency to generate disinhibition (cf. Fressoz) in the face of climate change: ‘je vais tenter, dans cette conférence, probablement plus difficile que les autres, de continuer à explorer l’origine religieuse, où, plus exactement (contre)-religieuse de cette remarquable indifférence de nos contemporains à la mutation écologique’.
  2. This counter-religious origin of Modernity comprised a mistaken understanding of the spatio-temporal nature of immanence: ‘c’est dans un certain rapport avec la notion d’immanence, que nous allons trouver la clef de l’indifférence au terrestre. Cette indifférence est bien d’origine religieuse’.
  3. However, this is not true Christianity, which (when it is understood correctly) offers a proper understanding of the spatio-temporal nature of immanence:‘mais pas du tout pour la raison d’habitude invoquée pour faire peser sur le Christianisme la responsabilité de l’oubli du monde matériel’.


This year has significance in the history of Modernity for at least three reasons:

  • Galileo and the Modern Constitution: in this year Galileo moved us out of the ‘closed world’ into the ‘infinite universe’ (Koyré); promising to take us beyond (arracher) the limits of this world alone; initiating the drive towards the movement of plus ultra; and so on.
  • The Anthropocene: this year was also offered in a recent Nature article as the beginning of the Anthropocene, caused by a spike in CO2 due to reforestation of the Americas (enabled, we might add, by the destruction of local Indians); reminding us that contrary to what Galileo suggested the earth is reactive.[1]

And the third? Interestingly, this is the same date as the regicide of Henri IV pace Toulmin.

1610 as transition between two ages


Toulmin argues that the assassination of le bon roi in 1610, and the thirty-years war that followed, marks a transition from one age to another:

Former Age New Age
Characterized by pluralism and healthy skepticism, ‘ouverture d’esprit, de relativisme, d’expérimentation ou de tolérance’. Characterized by the requirement of certitude, even if it wasn’t necessarily clear or even important what that certitude should be in.
Represented by the humanisms of Montaigne, Erasmus, Rabelais, Palissy. Represented by Descartes, wars for the definition of ‘true religion’ (Reformation and Counter-Reformation), Hobbes, and the peace of Westphalia.
Features the mixture and compatability of different regimes of truth: ‘mélangeant les découvertes en science comme en religion ou en politique’. Rendered different regimes of truth (science, politics, art, religion, etc) incompatible with one another.
Spatio-temporal grounding: (A) the particular; (B) l’enracinement dans le temps. Spatio-temporal grounding: (A) the universal; (B) une vision intemporelle.
The ‘true’ Revolution. A pernicious ‘Counter-Revolution’.

The latter spelt the death-knell for the former: ‘une nouvelle forme de certitude absolue qui met fin au pluralisme et au scepticisme’.

1610 as foreshadowing our own time

In our own time, we have similar movements: ‘il est difficile de ne pas lire cette citation, sans la rapporter au temps présent’:

  • The hegemony of certitude.
  • The threat posed by the recalibration of agencies threatened by the Anthropocene: ‘que la Terre puisse réagir à nos actions embarrasse tout autant les intellectuels d’aujourd’hui que l’autonomie de la matière embarrassait jadis les tenants de l’ordre établi’.


What is the nature of the ‘certainty’ that Toulmin thinks was introduced at this time?

  • Inertia of matter: a commitment to rendering matter de-animated such as to be able to produce ‘matters of fact’.
  • Reduction of autonomy: the creation of matters of fact enabled society to reduce ‘l’autonomie’ of human behavior, and thus to prevent the freedom of composition that had led to war.

Thus there was a political motif behind the transition to certainty.


Ironically, by introducing the discourse of certainty, this transition lost rationality (as it is defined by AIME): ‘la Raison devient l’interdit de suivre les raisons’.

What does Toulmin diagnose?

Toulmin diagnoses a historical moment:

  1. This moment does succeed in securing an ‘armistice’.
  2. But it is at the cost of amalgamation of modes: ‘ce fut au prix d’une paralysie de la pensée figée pour plusieurs siècles dans une répartition malencontreuse des fonctions entre la politique, la science et la religion sous l’autorité protective de l’État’.

What does Toulmin propose?

The final part of his book proposes as it were that we go back to 1610 and before, in order to recapture science, politics and religion before they were captured by certainty: ‘il faut accepter de se replonger dans le maelstrom de la Renaissance […] c’est la seule chance de rattraper ce qui a été perdu en un tel moment par cette demande de certitude indifférenciée, seul moyen, après 1610, d’empêcher les guerres de religion’.

A second candidate for the transition

Toulmin’s reference to 1610 as the ‘Counter-Revolution’ reminds us of another thinker: the ‘counter-religion’ of Assmann. Thus, now Latour proposes to go back further than merely 1610 in order to trace the moment at which this transition occurred: ‘pour découvrir l’origine de la désinhibition, il faut donc remonter encore plus loin, longtemps avant la solution apportée par l’État’.

Religion is the original site of the transition

By going back to Assmann, Latour shows that the transition (exemplified by 1610) actually goes back to religion as an original site: ‘qu’il faille chercher dans la religion l’origine de cette forme curieuse d’indifférence aux alertes sur l’état actuel de la nature’. That is to say, religion was the original vehicle by which the concept of ‘certainty’ was carried through.


Religion was originally loaded in this way by a mutation in time, which might might characterize as ‘apocalypse’. Thus, we now shift to a consideration of apocalypse.

We might define apocalypse as Latour’s trope for a form of existence that is open to change from the outside.

  • It is lived, present, historical reality that some inhabit, and others don’t: in fact it represents ‘la révélation d’un certain régime d’historicité’.
  • However, apocalypse as lived, present, historical reality has been obscured by John’s Revelation, which has transmuted it into a future event to come.

Modernity and Apocalypse

  • Moderns live ‘après l’Apocalypse’, in the sense that they are located after a cut that ensures the forward progress of everything.
  • Thus, the forward march of time, le temps qui passe, is in realization of a future that is already determined: ‘un certain nombre de peuples se disent désormais absolument certains d’avoir atteint la fin des temps, d’être parvenu dans un autre monde, et d’être séparés des temps anciens par une rupture absolue’. This is the march of plus ultra.
  • But this is paradoxical: the Moderns are living in time but not in time: ‘il est paradoxal, en effet, de vivre le temps qui passe, à la fois comme ce qui distingue radicalement du temps des fins, et, néanmoins, comme ce qui réalise ces mêmes fins’.

This attitude is highly religious, in the sense of Religion One, that is, it is undergirded by transcendence, belief and certitude: ‘rien ne peut plus leur arriver. Ils sont déjà et pour toujours dans un autre monde’.

[REL] and Apocalypse

By contrast, [REL] is able to handle the idea of living ‘in’, not ‘after’, apocalypse. Thus, [REL] when it is properly understood is a vehicle for immanence, and thus for political theology.

The key formulation is as follows: [REL] makes the discovery

*‘que l’on peut vivre, que l’on doit vivre dans le ‘temps de la fin’, en ce sens, à la fois très précis et terriblement instable, que les fins sont atteintes définitivement, au sein du temps et ne peuvent être réalisées que grâce à lui’.

In other words, [REL] is the ultimate vehicle by which the outside can be brought to the inside and made to change.

‘End of time’ or ‘time of the end’

The apocalyptic distinction is brought out between:

  • Modernity: the end of time, ‘la fin des temps qui passe’.
  • REL: the time of the end, ‘le temps de la fin dans le temps qui passe’.

 The only sense in which ‘the end of time’ can be conceived is as a provisional macro assemblage in time (and subject to change in the future): the concept of ‘fin’ can only be validated ‘toujours dans et avec le temps et surtout par son truchement’. Another way of putting this is that what endures only by dint of what is temporary: ‘ce qui dure pour toujours ne dure que par ce qui ne dure pas’ .

Voegelin and the end of time


Voegelin understood the problematic political theology of Modernity in precisely these terms: ‘ce n’était plus le temps de la fin dans le temps qui passe, c’était la fin, l’interruption finale du temps qui passe’.

  • He pointed the finger at Joachim de Fiore, who he deemed to have initiated a system ‘of the Spirit’ in which time could be understood as cause-and-effect, that is, as definitely moving forward in a fixed way to a fixed end, thus ‘la fin des temps’. This was realized eschatology, assuming the Augustinian ‘Cité Céleste’ on earth: this was the bad form of political theology.
  • For Voegelin, this is exactly the political theology of contemporary fundamentalists who wish to realize some eschatology here and now on earth and who are not prepared to live with the form of political theology that has a delicate compositional flavour: those who are ‘définitivement immunisés contre le doute, puisque qu’ils seront passés de l’autre côté de l’incertitude concernant le temps et sa direction. Les fins ne sont plus ce qu’on attend, mais ce qu’on possède’.
  • Thus, Modernity had not passed therefore from the religious to the secular, but from a tentative and hesitant grasp of the end of time to the end of time being secured in the here-and-now: ‘il nous dit que nous sommes passés d’une situation où l’immanence et la transcendance, le passage du temps et le temps de la fin, la Cité Terrestre et la Cité Céleste, étaient dans un rapport de révélation mutuelle—c’est le sens propre du mot apocalypse—à une situation toute différente, où l’on croit pouvoir saisir dans l’ici-bas la promesse certaine de la présence réalisée de l’au-delà. D’après lui, les Modernes ne sont pas sécularisés—et c’est l’objet d’une vaste dispute—mais à l’inverse immanentisés’.

Voegelin’s target was therefore a political theology defined by over-realisation of the present time, such that it would foreclose progressive composition in favour of certitude.


The political theology diagnosed by Voegelin has at its heart the curious process of ‘immanentization’:

[…] cette curieuse façon d’échapper à la fois à l’immanence par un appel déplacé à la transcendance, et à la transcendance par un court-circuit trop rapide avec l’immanence.

In other words, Voegelin’s observation was that immanentization actually served not to be immanent, but to lose all connection with the world, precisely because its immanent was given by a MP, not by progressive composition: ‘tout le paradoxe de la modernisation, c’est qu’elle a perdu de vue, chaque fois davantage, tout contact avec le mondain, la matérialité: elle ne voit plus dans ce bas monde que l’autre monde simplement immanentisé’.

Modernity and apocalypse

The Modern cannot handle the apocalyptic, the irruption of change in his life, because, as far as he is concerned, the future should be mapped out according to linear coordinates:

Allez dire à des Occidentaux—ou à ceux qui viennent récemment d’être occidentalisés avec plus ou moins de violence—que les temps sont finis, que leur monde est terminé, qu’il faut qu’ils changent leur façon de vivre, ne peut entrainer qu’un sentiment de totale incompréhension puisque, pour eux, l’Apocalypse a déjà eu lieu. Ils sont déjà passés de l’autre côté.

Modernity and the Earth

What kind of Earth (space), then, are the Moderns inhabiting? A no-time/ no-space Earth, because the Earth is not allowed to act: ‘cette Terre n’a rien de terrestre, puisque ce qui est nié, justement, c’est qu’elle aie une histoire, une historicité, une rétroaction, des capacités, bref des puissances d’agir’.

The religious underpinning of Modernity

The faulty relationship of the Moderns to the Earth (as shown by their disinhibited reaction to climate change warnings) is religious in origin: ‘si la modernité n’était pas si profondément religieuse, l’appel à s’ajuster à la Terre serait facilement entendu’.

Voegelin and gnosticism

In attempting to describe the religious underpinning of Modernity, Voegelin uses the concept of ‘Gnosticism’ as a trope:

  • It is a vehicle for ‘la connaissance assurée’.
  • And yet, this certain knowledge is grounded in a non-worldly transcendence that causes them to despise this world and its materiality: ‘le mépris de la matière’. A mistrust, and even hatred, of this world (a lack of ‘care’) is thus characteristic of the Moderns.


What is the role of Christianity per se in this Gnostic disinhibition?

  • It is not that Christianity is intrinsically contra the earth, as was the criticism levelled at it by Lynn White: ‘s’il y a une origine historique à la crise écologique, ce n’est pas parce que la religion chrétienne aurait rendu méprisable le monde créé’.
  • Rather, it is more the case that Christianity has lost track of its original function in some way: ‘mais plutôt parce que la dite religion chrétienne a perdu, quelque part entre le 13ème et le 18ème siècle, sa vocation initiale en devenant gnostique, avant de passer le flambeau aux formes superficiellement irréligieuses de contre-religion’.
  • It then proceeded to a progressive reduction of its concern for the world, restricting itself to the salvation of the few, then the salvation of the soul, then only a form of morality, that is, retreat to the super-natural, and away from this world.

Thus, what is posited is a historical degradation of Christianity, rather than a intrinsic flaw.

By contrast, Christianity should be at the forefront of attempts to engage with this world:[2]défendant la matérialité injustement accusée contre la matière indûment spiritualisée’.

The third attractor

Instead of the contrast between ‘science’ and ‘religion’, or between ‘the secular’ and ‘the religious’, Latour proposes instead a third way (this is what he subsequently termed ‘the third attractor’), which he calls ‘le terrestre’:

The ‘terrestre’ is the definition of progressive composition, which Latour here defines as ‘l’immanence libérée de l’immanentisation’.

The third attractor and religion

What is the relationship between the ‘terrestre’ and religion?

  • The third attractor will mean getting rid of ‘religion’ (Religion One), but not to the point where we become ‘secular’ by contrast: ‘si l’on y parvenait, on pourrait en finir avec le religieux, mais pas au sens de séculariser l’existence’.
  • *This is because the true essence of the ‘terrestre’ is in fact ‘religion’ (Religion Two): ‘au contraire, il s’agirait plutôt de réactiver ce que peut avoir d’actif et de fécond le thème ancien de la contre-religion : l’incertitude sur les fins’.


To appreciate that third attractor, we have to do away with the Modern idea of forward movement/ progress:

Pour retrouver l’histoire, il faut pouvoir s’extirper de ce thème étrange que l’histoire serait déjà finie, qu’il existerait une rupture totale et radicale qui aurait définitivement brûlé nos vaisseaux derrière nous. C’est le cliché bien connu de l’irrésistible ‘fuite en avant’’.[3]

The ‘rupture’ in the past can take a number of forms, corresponding to whether one wants to think of oneself as Scientific, Political or Religious: ‘peu importe que ce soit la Lumière de la Révélation, les Lumières de la Science, ou l’Éblouissement de la Révolution’.

The point is, however, that the Modern concept of ‘progress’ (guaranteed by a rupture):

  1. There is no going back: ‘il n’y a pas de retour en arrière possible’.
  2. Thus, the present is lost: ‘sans un moyen de regagner le présent’.

Nonmodernity and apocalypse

The only solution, and indeed the only way in which to engage the third attractor, is therefore to become apocalyptic: ‘nous positionner comme si nous étions à la Fin du Temps’.

Nature as God/ Gaia as God

As Latour’s cosmogram has shown, every collective must have a deity (deos) that authorizes it. His final point in this lecture is that ‘Gaia’ is a legitimate deity in this regard, when compared with the deity ‘Nature’:

  • The deity ‘Nature’ convoked as a metaphysical hegemon: ‘l’hypocrisie de l’invocation d’une Nature dont on cachait le fait qu’Elle était le nom d’une divinité’.
  • The deity ‘Gaia’ convokes according to the principle of hesitation, the immanent, progressive composition, etc. Gaia is not religious (Religion One), but she is religious (Religion Two): ‘Gaïa, nous le comprenons maintenant, est bien moins une figure religieuse que la Nature’.

The apocalyptic questio

And so the question to determine whether you are Modern or nonmodern becomes: ‘et vous, est-ce que vous vous placez avant, pendant ou après l’Apocalypse?’.

  • Before the apocalypse: this equates to some kind of naivity that Latour doesn’t think anyone in the world really inhabits: ‘par une chance incroyable, vous ayez encore échappé à toute forme de modernisation et donc que vous ignoriez la morsure de la contre-religion’.
  • After the apocalypse: this equates to Modern disinhibition, where no trumpet can rouse you from your belief that the apocalypse has already happened.
  • During the apocalypse: this is what interests Latour, such that ‘vous savez que vous n’échapperez pas au temps qui passe’.

The rational apocalypse

Thus, the apocalypse serves us by calling us back to rationality: ‘apocalypse est un appel à être enfin rationnel, à avoir les pieds sur terre’.


[1]   Lewis and Maslin, ‘Defining the Anthropocene’, Nature, 171–180 (12 March 2015).

[2]   Texts that Latour cites here are: Heléne Bastaire & Jean Bastaire, La terre de gloire, 2010; Christophe Boureux, Dieu est aussi jardinier, 2014 ; Michael S. Northcott, A Political Theology of Climate Change, 2013.

[3]   The phrase ‘fuite en avant’ comes from the Deborah Danowski and Eduardo Viveiros de Castro article in the ‘From the Closed World’ volume, entitled: ‘L’arrêt de monde’, 2014.